Sobrevivir a un “Hot Pot” en Sichuan, para contarlo

Les gusta mucho el picante a los habitantes de la provincia de Sichuan, al oeste de China. Lo producen en sus campos, pero también lo importan desde México. Todos los platos tienen algún dejo de aroma y el gusto poderoso de esos ajíes rojo fuego.

El plato más tradicional de estos suelos es el “Hot Pot”. Por toda China se pueden encontrar restaurantes especializados, pero en la provincia Sichuan están los mejores. En la ciudad de Chengdu dicen que no hay “Hot pot” como los de ellos, al igual que en Chongqing (que en 1997 se “independizó” de Sichuan para formar una provincia nueva con el mismo nombre de la ciudad). Lo cierto es que son todos similares… e igual de picantes claro.

El ritual consiste en cocinar una variedad inmensa de cosas en una fuente que se ubica en el centro de la mesa sobre una hornalla que está constantemente prendida, provista de gas de una garrafa. Dentro de la fuente se ve una salsa densa, rojiza, donde se pueden apreciar los ajíes flotando. Sólo de verla atemoriza. En una fuente redonda más pequeña, ubicada en el centro de la gran fuente principal, hay más salsa pero sin tanto picante, para los principiantes.

En algunos restaurants hay una especie de cuartos separados del salón principal, como si fuesen “privados”, equipados con estas mesas especiales con las hornallas en el medio, otros tienen estas mesas por todos lados; ya que todo el que va allí va a lo mismo, a comer “Hot pot”.

Hot pot en familia en Mianyan, provincia de Sichuan

Hot pot en familia en Mianyan, provincia de Sichuan

Como antesala al plato fuerte, los mozos van trayendo platitos pequeños con condimentos para que cada uno se arme en una pequeña vasija blanca su propia salsa a base de aceite y ajo.

Luego empieza el gran despliegue. En un carrito separado van dejando los platos con distintas cosas que van a ir a parar a la salsa picante que ya está hirviendo en el centro de la mesa, para terminar de cocinarse allí.

Cerdo cortado como si fuese fiambre al igual que el bife de vaca, verduras, pescado, “dumplings” (una especie de ravioles rellenos con distintas cosas), hongos de distintos tipos y colores, camarones “sudamericanos, raíces de lechugas, flor de Loto, trozos de bambú… todo se va depositando por tandas en la fuente ardiente.

Se espera unos minutos a que todo lo que se introdujo se cocine bien y empieza el picoteo. Cada uno con sus palitos (y ayudados con unos cucharones) va pescando de la fuente central los distintos alimentos de la colorida y variada comida. Además de la salsa picante, mojás en tu propia salsa el trozo que te toca y a disfrutar. Es un cóctel de sabores intensos. Los olores también son fuertes. Es una panzada de comida que te deja de cama. Lleva su tiempo todo el ritual. Podés estar allí adentro durante horas entre plato y plato que van depositando en la salsa ardiente.

Tu propia salsa, que a veces puede ser sólo aceite, sirve para mitigar un poco el ardor de la salsa de la fuente principal. Es como una parada intermedia del bocado para que no llegue en llamas a tu boca. La realidad es que todo adquiere el sabor imponente de los ajíes, que maquillan esa diversidad de platos con el mismo color.

El precio de semejante manjar es barato teniendo en cuenta la cantidad y variedad. Menos de 15 dólares por cabeza por tamaño despliegue culinario no es demasiado.

Para acompañar sirven té gratis, pero para contrarrestar el ardor de la salsa no hay mejor que una cerveza, que en China son bastante suaves, con menos de 3% de alcohol. Los más osados que quieran poner a prueba sus estómagos pueden elegir “Bái jiu” (traducido es algo así como licor blanco), al que ellos llaman el vino chino, una bebida elaborada a base de maíz y arroz cuya graduación etílica es del 52%.

Sin dudas que ir a comer un “Hot Pot” -por más que no te guste el picante- es una parada obligada en Sichuan, para apreciar sus costumbres y tradiciones.

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